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百度浮沉19載:從搜索巨擘到發力AI

http://finance.sina.com   2019年09月27日 16:20   中國經營報

  原標題:百度浮沉19載:從搜索巨擘到發力AI

  李靜

  在國內衆多互聯網公司當中,百度一直以技術見長。

  企業的性格,往往反映的就是企業領導人的性格,百度創始人李彥宏就是一個技術控。在上個世紀八十年代,計算機還沒有大面積普及,尚在讀中學時的李彥宏剛剛接觸計算機就產生了濃厚的興趣。在美國攻讀研究生期間,李彥宏在普林斯頓松下研究所實習時研究光學字符識別,不久就提出了一種提高識別率的算法,受到了業界的關注和好評。

  20世紀末是屬於互聯網的年代,以高新科技公司股票爲主的美國納斯達克股市一路高歌猛進。中國互聯網行業也發生着翻天覆地的變化,同乐城国际线址、搜狐、網易、雅虎中國等網站在互聯網風暴中快速崛起。遠在大洋彼岸硅谷的李彥宏被國內的互聯網創業浪潮所吸引,2000年他毅然放棄海外優厚的待遇回國創立了百度,在搜索引擎領域開始創業。

  縱觀中國互聯網發展的歷史,百度一直被公認是對技術最專注的公司,中文搜索、貼吧、百科、網盤等曾是深受用戶喜愛的時代級產品,爲中國互聯網產業的發展做出了不可磨滅的貢獻。在過去很長一段時間裏,百度都是中國互聯網世界中毋庸置疑的領軍巨頭之一,它也一度是市值最高的中國互聯網公司。不過在PC互聯網向移動互聯網轉型的過程中,百度錯過了不少機會,《中國經營報》記者注意到,在BAT三巨頭中跌到末位之後重新回歸技術道路,當起了人工智能(AI)的旗手,在這一超級賽道上再次全力向前。

  對於百度的未來,正如李彥宏寫在2019年開年內部信中的:只要堅持技術改變世界的理想,恪守“用戶至上”的天條,聚焦目標、風清氣正,百度的價值就一定會被越來越多的用戶和客戶所認可!

  弄潮

  改革開放之後,中國互聯網產業快速發展。1992年到1999年,李彥宏在海外的八年時間,中國互聯網正在發生翻天覆地的變化,同乐城国际线址、搜狐、中國人、網易等網站在浪潮中知名度逐漸提升,整個國內互聯網行業呈現幾何級數碰撞,一派欣欣向榮的景象。

  1999年底,始終關注國內互聯網創業脈搏的李彥宏決定回國創業,他選擇的方向是搜索引擎。李彥宏選擇做搜索是內外因共同作用的結果。

  研究生期間李彥宏在松下電器實習時就專注於研究光學字符識別,其是指對文本資料掃描後針對圖像文件分析處理,最後獲取版面信息的過程。沒多久,他就提出了一種提高識別率的算法,這不僅引起了松下高層的關注,李彥宏還將算法研究成果寫成了論文,並發表在國際權威學術期刊上,受到業界好評。

  李彥宏曾經是實時金融信息系統設計人員,是創建EPS技術的第一人,還將這一技術成功應用於infoseek/GO.COM的搜索引擎中。1997年,李彥宏成爲硅谷著名搜索引擎公司Infoseek的首席架構師,被行業公認是“全世界最懂搜索引擎的三個人之一”。

  1999年8月,中共中央、國務院召開了全國技術創新大會,發佈了《關於加強技術創新,發展高科技,實現產業化的決定》,技術創新和高科技發展被提到前所未有的高端,在日趨激烈的綜合國力競爭中,能否在高新技術產業領域佔有一席之地已經成爲爭奪的角度,成爲維護國家主權和經濟安全的命脈所在。

  1999年底,李彥宏在中關村(9.150, -0.02, -0.22%)創建了百度,公司最初的定位是做最好的搜索引擎服務,賣給門戶網站。也就是將百度開發出來的搜索引擎嵌入到門戶網站,然後向對方收取一定的服務費。

  2000年,百度正式起步的時候,國內已經有一批搜索引擎公司,比如天網、悠遊、OpenFind等,他們都是基於機器人(14.490, 0.03, 0.21%)搜索的搜索引擎,但存在速度慢、數據量少、返回無用信息多等缺點,這讓技術控的李彥宏看到了機會。

  4個多月後,百度開發了自己的第一個搜索引擎,並在5月底有了第一家客戶——硅谷動力,雖然那時候百度的索引能力只有500萬個網頁,但此舉意味着百度正式進入中文搜索技術服務領域。之後百度接連拿下了搜狐、同乐城国际线址、網易、263等當時國內大中型門戶網站和其他一些網站。

  到2001年夏天,國內80%的門戶網站都採用了百度的搜索技術,可以說百度當時壟斷了國內的門戶網站搜索引擎技術服務市場,搜索量雖然不斷增長,不過百度卻賺不了錢,因爲門戶網站不願意爲此付出更多資金,甚至還要壓價或者拖欠。

  當時對於百度的未來,李彥宏有過一段最痛苦的彷徨期,幸運的是,李彥宏後來找到了適合百度的發展模式——做獨立搜索引擎,直接面對終端客戶,並開展競價排名。

  但李彥宏的這個建議卻遭到了股東們的一致反對。在大家印象中一向冷靜、理智,很少大聲說話的李彥宏在說服投資人的電話會議上變得前所未有地激動,充分陳述了自己的計劃和觀點後仍舊得不到首肯的李彥宏平生第一次發了大火。

  2001年9月22日面向終端用戶的搜索引擎網站www.baidu.com正式推出,百度從幕後正式走到了臺前。

  相比於其他國內搜索引擎公司,美國搜索引擎巨頭Google是橫亙在百度成長道路上的一塊巨石,Google早在2000年就在中國推出了中文搜索引擎,比百度推出獨立的中文搜索引擎早了一年。

  爲了和Google一爭高下,李彥宏親自帶隊,在2002年3月啓動名爲“閃電計劃”的技術趕超計劃,並且深入研究中文搜索引擎的核心問題。當時百度要解決很多搜索技術問題,比如相關性、索引大小、中文和英文的處理方式等等,可以說這個項目也給了百度一個機會,去真正全面、深入地研究並解決中文搜索引擎的核心問題。

  百度在人、財、物方面大力支持“閃電計劃”,9個月時間過去,百度在索引量、相關性、中文處理的相關檢索、拼音的檢索、糾錯技術等方面的能力大大提升,到2004年底,百度與Google在中文搜索市場的佔有率基本持平。

  2005年8月,百度登陸納斯達克,以27美元/股的價格發行,當日收盤價達到122.54美元/股,是第一個股價突破100美元/股的中國概念股。

  百度上市後,李彥宏極少在媒體前露面,百度則穩步向前發展,除了作爲互聯網入口帶來鉅額流量和廣告收入,百度貼吧、百度百科、百度知道等產品應運而生,百度成爲當時中國互聯網的明星級企業。2010年,Google市場份額不斷萎縮,退出中國市場,百度自此在中文搜索市場一騎絕塵。2011年以460億美元市值一舉超過騰訊,問鼎中國第一互聯網公司。

  錯失

  從2005年8月上市後,面臨 Google 持續帶來的壓力,百度內部開始實行了“多元化戰略”模式。

  在短短兩年半時間內,百度迅速從單一的搜索引擎擴張到“巨無霸”公司。除了圍繞着搜索陸續推出貼吧、百科、知道、空間等社區產品,百度還在非搜索領域推出了百度幣等相關的個人消費工具,包括後來的C2C電子商務系統“有啊”,即時通訊工具“百度HI”以及進軍網絡遊戲行業。據統計,在2005~2009年期間,百度先後出現了21個產品線,擁有過億用戶量的產品達到了七八個之多,在彼時的中國互聯網圈,百度的“流量”能力之強大,可謂首屈一指。這期間,百度還打過電商和社交的算盤。

  2007年,淘寶超越易趣成爲中國電商市場的老大,看到電商這片藍海,擁有巨大流量的百度想依靠獨有的搜索技術和強大社區資源,建立中文互聯網領域最具規模的網上個人交易平臺。2007年10月,百度高調宣佈成立電子商務事業部,正式進軍電子商務領域。

  但李彥宏低估了做電商的難度,“電商”並非是一個純靠海量流量能夠迅速養起來的產品,其中間還涉及到更爲複雜的運營和持續資源投入,從供應鏈到商家的服務維繫再到營銷,無一不需要“做重”。而百度一貫擅長的,是更輕的“以流量養產品”,而非更重的“以運營帶動產品”。加上當時的C2C市場淘寶已經佔據了超過90%以上的份額,並擁有極高的成交量,地位幾乎不可動搖,內外種種原因最終導致“有啊”苦苦掙扎了幾年後,在2011年宣佈關閉開店、交易等電商功能,逐漸轉型爲本地生活信息服務平臺。

  縱觀百度的多元化佈局,最後真正開花結果的並不多。百度的營收依然主要來自搜索和搜索廣告,這個問題還在繼續困擾着百度和李彥宏。

  2012年,中國手機網民數量首度超過電腦上網網民數量。移動互聯網的入口不再是搜索引擎,這無疑讓百度感到焦慮不安,面對局勢的突變,李彥宏迅速做出決策,百度從投資佈局到自身業務發展都開始了面向移動端的戰略重心轉移。

  對於百度在移動互聯網時代到來時受到的衝擊和應對,李彥宏表示:“移動互聯網剛剛到來的時候,我們等於說是被衝了一下子,覺得有點腳跟站不穩的樣子,必須得把移動互聯網拿下來,下了很大的決心,我們提醒自己一定要保持警惕,保持戰鬥力,才能夠在市場上生存下來。”

  此後,百度陸續收購或投資了91無線、PPS視頻、糯米、Uber等,在一系列佈局和動作之後,百度也擁有了一系列基於移動端的拳頭產品,其中包括手機百度、百度地圖、百度糯米等產品。李彥宏甚至公開喊話,宣佈對於O2O將會投入200億元,準備高舉高打地打一場O2O之戰。

  但結局是,百度在移動端,沒有真正找到一款屬於自己的“拳頭產品”,也沒有真正找到一個“入口”。2015年下半年開始,百度在移動端開始有點兒節節敗退的意思——從糯米到外賣都開始逐漸式微。

  從2012年三季度開始,百度以移動搜索、個人雲和地圖作爲移動業務的突破口,強調提升移動應用分發能力,並通過一系列投資併購對移動基礎業務進行鞏固和提升。此後,百度系統性地做強了包括手機百度、百度地圖等14個過億APP,從更廣義的移動互聯網布局形成聚合效應,在搜索、分發、LBS、內容等四大交易場景中佔據了重要位置,使得百度移動端營收提升,流量增加,用戶增長。

  到2015年2月,百度在公佈2014年財務報告時,宣佈公司移動收入在總營收中佔比首次超過PC端。這也被業界視爲這家互聯網巨頭在沒有做好充分準備的情況下,應戰移動時代並完成轉型的標誌。

  2015年時,李彥宏談及2013年移動互聯網的洶涌浪潮時坦言:“我們並非沒有意識到,一開始我覺得,現在手機可以上網,無非是屏幕小點、速度慢點,那就把圖片都拿掉,只提供文字,但結果是在手機上的排版很難看。這樣的思維方式,實際上導致我們在一段時間裏丟掉了一些機會。”

  轉型的時間差、機會的錯失帶給百度的影響無疑是深遠的。2015年後百度股價和市值的水位,某種程度上就是在爲此買單。李彥宏在接受彭博社專訪時,表示百度轉型速度不夠快,最主要的原因是“花了一些時間才搞清楚究竟哪些事情比較重要,哪些事情與百度最爲相關”。

  對時機的判斷和把握,造就了百度在桌面領域的領先者地位,同樣使百度在移動領域不得不成爲追趕者。而從2015年開始爆發的“百度全家桶”事件,到之後的“血友吧事件”以及“魏則西事件”,一次次把百度推上風口浪尖,百度股價一路下跌。百度的市值也逐漸被阿里、騰訊超越,AT雙雙跨過千億美元市值大關,而曾經的領頭羊百度則一直沒跨過這個坎。

  先機

  進入新的時代,在搜索之外,百度急需一個新的業務增長點。“隱退”的李彥宏重新頻繁出現在媒體面前,親自給百度把脈診治。李彥宏和百度除了思考覈心業務從PC端向移動端的過渡、銜接甚至轉變,同步也開始尋找自身的優勢增長點和屬於自己的節奏。當百度重新回到熟悉和擅長的“技術”層面,很快爲未來發展鎖定了“人工智能”這四個字。

  百度成爲國內最早發展和重點投入AI的互聯網巨頭,可以追溯到2010年開始投入圖像識別、語音識別等技術研發,改善現有服務。2014年初,李彥宏對外表示,百度正在做自己的“百度大腦”,初步達到2~3歲孩子的智力水平。這是百度大腦首次被公衆所瞭解。

  2016年,李彥宏公開提出“下一幕,人工智能”,並在百度世界大會上正式展現百度大腦1.0,語音、圖像、自然語言理解和用戶畫像四大能力的集成,背後是人工模擬神經元節點規模領先全球水平的深度學習神經網絡。從此,人工智能開始成爲百度對外形象最鮮明的標籤。

  2017年是人工智能發展的重要一年。2017年7月,國務院發佈的《新一代人工智能發展規劃》,進一步明晰我國人工智能發展道路,將人工智慧發展提升到新的高度。規劃還進一步提出人工智能發展在理論、技術與應用等方面的發展要求。樹立了到2030年,人工智能理論、技術與應用總體達到世界領先水平,成爲世界主要人工智能創新中心的戰略發展目標。

  這樣的政策導向、產業環境,成爲百度堅定投入人工智能的時代背書。百度的AI應用開始向多個領域尋求落地,從智能家庭到智能汽車,以及翻譯、圖像識別和信息流等產品和服務,包括通過百度智能雲解決方案向農業、製造、能源等產業滲透,百度在經歷了移動轉型的滯緩後,重新在技術優勢上發力,特別在AI落地關鍵年份,力圖把握住來之不易的產業趨勢先機。

  2017年7月,百度宣佈推出DuerO和Apollo兩大開放平臺。DuerOS爲對話式人工智能系統開放平臺;Apollo是提供開放、完整、安全的軟硬件和服務平臺,主要幫助開發者快速搭建屬於自己的完整自動駕駛系統。

  百度方面稱,到2019年Q2,(已由DuerOS統一命名的)小度助手升級到5.0,累計激活設備數超過4億臺,同比增長4.5倍;每月語音查詢超過36億次,同比增長7.5倍。截至2019年第二季度,百度Apollo生態合作伙伴規模已達156家,測試車隊的行駛里程超200萬公里,覆蓋13個城市。

  不僅如此,AI技術應用與搜索和信息流產品的融合,正在成爲百度“夯實移動基礎、決勝AI時代”戰略拓展的亮點所在。也正是因爲如此,李彥宏在2019年第二季度給員工的內部信中才明確強調,“搜索是百度的根基,是百度的核心價值。要始終堅定地投入,做最好的搜索。”

  在當前世界AI產業競爭格局已經從核心技術研發拓展到專利儲備、基礎框架、行業應用、生態影響……等各個層面,百度試圖與微軟、谷歌、Facebook等國際巨頭“掰腕子”。

  雖然當前阿里、騰訊的公司體量領先百度不止一個身位,但在人工智能這個層面上,百度的優勢仍然值得期待。與互聯網相比,人工智能將對社會帶來更加深遠的影響。這也是李彥宏對未來的信心所在:“互聯網只是前菜,人工智能才是主菜”。

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